Геология

Когато Тексас беше в дъното на морето Пътуване

12 ноември е следобед през ноември и аз съмседнал на върха на връх Гуадалупе, най-високата планина в Тексас, яде микс от пътеки. Слънцето е ярко, небето без облак, а гледката е огромна. Пред мен - обърнат съм приблизително на юг - гледам надолу към назъбения гръбнак на Ел Капитан, планина, която седи в предната част на веригата като носа на кораб. Отвъд него виждам поне 70 мили през суха равнина, поръсена с редици по-малки хълмове. Пътят до Ел Пасо и границата с Мексико е сива драскотина в пейзажа. Това е прекрасно.

Но гледката, заради която дойдох, е тази, на която седя. Скалата под мен, която изглежда почти бяла под блясъка на слънцето, е пълна с вкаменелости. Цилиони от тях. Тогава, когато тези форми на живот са били живи - преди около 265 милиона години, планините Гуадалупе са били под вода, част от процъфтяващ риф, който някога се е простирал на около 400 мили около ръба на отдавна изчезнало море.

Рифовете са очарователно сливане на биологията и геологията. В края на краищата те са направени от камък, но са построени от живота. Нещо повече, въпреки че отделните форми на живот обикновено са малки, резултатитеот техните дейности могат да бъдат гигантски, което води до масивна трансформация на ландшафта. Както обикновено, Чарлз Дарвин го каза по-добре от всеки друг. Пишейки за корали, той каза: Изпитваме изненада, когато пътниците ни разказват за огромните размери на пирамидите и други велики руини, но колко крайно незначителни са най-големите от тях, в сравнение с тези планини от камък, натрупани от агенцията на различни минути и нежни животни!





Морската екосистема от преди 265 милиона години в Музея на петрола в Мидланд.(Крис Хаус / Фотография на диви места / АЛАМИЯ)

Морската екосистема от преди 265 милиона години сега е безводно място с над 1000 растителни вида.(Брайън Шутмаат)



(Брайън Шутмаат)

Тектониката на плочите е издигнала фосилните рифове преди 10 до 15 милиона години. Тогава водите от ледниковия период помогнаха да се изсекат каньоните.(Брайън Шутмаат)

отидохме ли ние на луната

(Брайън Шутмаат)



(Брайън Шутмаат)

Около 95 процента от пермските форми на живот бяха унищожени, включително предци на мекотели, морски таралежи и охлюви.(Брайън Шутмаат)

(Брайън Шутмаат)

Планини, построени от живота. Буквално. За да дадем няколко примера, обемът на коралите, изградени на атола Еневетак на Маршаловите острови, е около 250 кубически мили. Това е еквивалентно на построяването на Великата пирамида в Гиза повече от 416 000 пъти. И това е само един атол: Земята има резултати. Големият бариерен риф, който се простира на повече от 1800 мили по североизточното крайбрежие на Австралия, обхваща около 3000 рифа и 900 острова. Това е най-голямата структура, изградена от живи същества в съвременния свят.

Но днешните рифове, бидейки под вода, крият мащаба си. За да оценя пълната степен на планината на живота, реших да намеря древен пример.

Земята е осеяна с древни рифове. Всъщност пирамидите са построени предимно от варовик, добит от една. Но планините Гуадалупе в западен Тексас и Ню Мексико са едни от най-добрите примери за древен риф навсякъде. В чест на това те са направени национален парк през 1972 г. Те дори имат интервал от време, кръстен на тях: Гуадалупиан се отнася до епохата от преди 272 милиона до 260 милиона години, когато рифът е бил построен. И така, докато планирах да отида, започнах да възприемам пътуването като поклонение. Щях да общувам с изчезнали форми на живот, да се учудвам на сградата, която те построиха, и да обмислям огромни времена.

Започнах пътуването по някакъв луд начин: След като кацнах в Ел Пасо, карах пет часа до Мидланд, Тексас, което е на около половината път между Ел Пасо и Далас - нито особено близо до планината Гуадалупе, нито по пътя. Но Midland е дом на музея на нефта в Пермския басейн. И там можех да видя диорама на рифа, както изглеждаше, когато беше жив.

Първата част от шофирането ме отведе на югоизток по границата с Мексико, през пейзаж от ниски хълмове. От време на време виждах гранични патрулни превозни средства; веднъж трябваше да мина през преграда. Когато най-накрая се обърнах на изток, навлязох в равнинна равнина, която се простираше, доколкото можех да видя: Пермския басейн, най-голямата петролна провинция на Северна Америка и източник на голяма част от тексаското богатство.

DEC15_G99_GuadalupeMountainsmap.jpg

От времето на глобалната суша, наречена Пангея, Тексас се движеше на 2000 мили на север.(Карта: Гилбърт Гейтс (източник: Ron Blakey / Colorado Plateau Geosystems Inc ™))

Пътищата бяха празни и бързи. Светлината беше сурова. Въздухът беше топъл. Включих радиото; независимо дали на английски или испански, ефирът беше пълен с Библията. Докато шофирах, размишлявах върху иронията на толкова много религия на място, наречено след период от геологично време. Пермският период тече от 299 милиона до 252 милиона години - Гуадалупиецът е отрязък от средата му - и завършва с голям катаклизъм. В морето и на сушата повечето видове, тогава живи, бяха унищожени завинаги. Това беше най-катастрофалното изчезване в историята.

Никой не знае какво го е причинило. Основните заподозрени са група вулкани в днешен Сибир. Но каквото и да беше, моретата застояха; средната температура на въздуха се повиши; дъждът се превърна в киселина. И само за няколко десетки хиляди години богатите и разнообразни екосистеми на пермския свят се сринаха. След това отне повече от десет милиона години животът да се възстанови.

Радиото премина към енергиен отчет. Слушах, докато дикторът размотаваше цените на петрола. Когато се приближих до Мидланд, пейзажът започна да се пълни с метал. Pumpjacks или кимване на магарета, издърпване на масло от земята. Отначало беше едно тук, едно там. Но скоро минавах цели стада от тях.

В музея мъж на рецепцията, ентусиазиран от изложба на антично оборудване за сондиране, ми съобщи, че мога да си купя копие от Разглезени , филм, за който той каза, че оправя много от митовете за петролната индустрия и обяснява, че Пермският басейн е богат на петрол заради моретата, които са дошли и са изчезнали, и рифовете, които са построени тук. Поисках диорамата и той ме посочи отвъд Залата на славата - портрети на големи перуки от петролната индустрия, включително и двамата президенти Буш - към врата, охранявана от гигантски навит амонит, пресечен наполовина и гладко полиран. Преминах покрай дисплей от местни динозавърски следи, които бяха развълнувани от група ученици и редица каменни ядра, наредени срещу таблица от геоложко време, показващи как различни скали са се образували през различни периоди. И така - диорамата трябва да е тук. Не. Това е модел на петролен град от 20-те години. Ах. Ето го.

Влязох в това, което на пръв поглед би могло да бъде объркано с пешеходна пътека през огромен аквариумен резервоар. Еха. Невероятна реконструкция. Ако не беше тишината на животните, почти щях да си помисля, че е истинска. Зад стъклото се появи отдалеч плуваща акула; наблизо сякаш пулсираха няколко медузи. На преден план рифът беше пълен с пъстри риби, охлюви, морски таралежи, морски звезди и гъби. Това беше процъфтяващо място: тук са открити вкаменелости от поне 500 вида. Докато вървях към следващия прозорец, сцената оживя в съзнанието ми. Рибите започнаха да се стрелят. Fronds започнаха да се люлеят. Разбира се, имаше някои странни животнивече не виждате - като пипала същества, които приличаха на калмари, но носещи дълги, заострени черупки. Отделно от това обаче всичко изглеждаше широко познато. И въпреки очевидните прилики, този риф от преди 265 милиона години е коренно различен от рифовете на Земята днес.

Днес рифовете се изграждат предимно от корали. Но преди 265 милиона години основните строители бяха набор от по-малко познати форми на живот. Главни сред тях бяха гъбите, включително и славно наречените Гигантоспонгия —Същество, което може да нарасне на повече от осем фута в диаметър и което изглежда е осигурило подслон за много други същества под голямата си простор. (Не всички гъби са меки като гъби за баня: Много, като Гигантоспонгия , имат скелети, укрепени с варовиково скеле. Те могат да играят важна роля в изграждането на рифове.) Имаше също така и милиони фораминифери - форами за своите приятели - едноклетъчни форми на живот, които живеят в черупките. Докато повечето едноклетъчни същества са с размер на прашинка или по-малки, някои форами достигат дължина около четири инча. За едноклетъчна форма на живот това е колосално.

Надявах се да пристигна в планината, преди рейнджър станцията да се затвори за през нощта. Планът ми беше да лагеруваме в подножието на връх Гуадалупе и да потеглим рано на следващата сутрин. Първоначално се надявах: виждах планините от над 70 мили, назъбен силует на фона на хоризонта. Но докато шофирах, разбрах, че няма да успея: бях останал твърде дълго в музея. Не стигнах до Карлсбад, Ню Мексико - най-големият град близо до парка - до здрач. Луната залязваше над Walmart и аз се опитах да намеря хотелска стая.

Невъзможен. Карлсбад е част от бума на фракинга и през седмицата хотелите са разпродадени. В крайна сметка намерих стая в Уайтс Сити - малко селце между Карлсбад и парка, което може да се похвали с мотел, ресторант, къмпинг и информационен център, магазин за тениски, който по някаква причина имаше два големи изваяни зелени извънземни изпъкнали отпред. Залязох в леглото и сънувах фораминифера.

На следващата сутрин бях на рейнджър станцията, когато тя се отвори в 8. Обсъдих пътеките с рейнджъра зад бюрото, платих си къмпинга и разгледах набързо изложбата за това как се е образувал рифът. Но не се бавих: исках да стигна до рифа.

Въздухът беше хладен; небето беше ясно; походът беше напрегнат. Но до обяд бях пристигнал на върха на Тексас, тъй като връх Гуадалупе е известен с галено. Всички 8 751 фута от него. Ядейки обяда си, седях на камъни, съставени от черупки на купчини върху купчини големи форами с дължината на малкия ми пръст. Прекарах ръце по камъка, опипвайки хребетите и вихрите на живота отпреди 265 милиона години.

Двеста шестдесет и пет милиона години. Лесно е да се каже. Трудно е да си представим. Помислете за това по следния начин: динозаврите са изчезнали преди 65 милиона години, но когато този рифе построена, те все още не са възникнали. Тогава нямаше птици и птичи песнопения. Без мравки или пчели. Няма бозайници. Без цветя, без плодове, без треви. Бреговете на тази древна лагуна нямаха кокосови палми.

Което не означава, че Земята беше безплодна: щеше да е пълна с растения и животни. Някои биха били разпознаваеми - лишеи, мъхове, папрати, дървета с пъзели с маймуни. Водните кончета щяха да прелитат наоколо. Щеше да има много хлебарки. Нещо като скакалец може би е пеело. Но други форми на живот биха ни изглеждали странни - като земноводни, дълги няколко фута. В морето трилобитите скоро трябваше да изчезнат, удивителните им 300 милиона години пребиваване на сцената на живота щяха да приключат.

Но много от еволюционните събития, които биха породили формите на живот на нашето време, все още бяха милиони години в бъдещето. Дори нощното небе беше различно: звездни купове като
Плеядите още не бяха възникнали.

Преди двеста шестдесет и пет милиона години континентите бяха разбити заедно в една гигантска земя, Пангея, заобиколена от глобален океан, Панталаса. Малкото Тексас, на който седя, беше в близост до Екватора: Сегашното му положение от 32 градуса северна ширина е резултат от дълъг, бавен дрейф. Морето, което позволи на рифа да се образува, беше вътрешно море, свързано с Панталаса чрез тесен канал. Този канал скоро трябваше да бъде прекъснат; морето би се изпарило; рифът ще бъде покрит от утайки. След още около 150 милиона години ще дойде друго море; но и това би изчезнало. След това имаше сътресения: Въпреки че голяма част от оригиналния риф все още е заровен, тектонските сили изтласкаха скалите, носещи това парче от него нагоре. По-меките утайки се отмиват, излагайки по-твърдия варовик. Разкриване на сградата, построена от живи същества отдавна, много отдавна.

Такива мисли бяха в съзнанието ми на следващия ден, докато пътувах през каньона Маккитрик, друг сегмент на рифа. Листата се бяха обърнали по дърветата, давайки красиви оттенъци на червено и оранжево. Няколко тарантули се разхождаха наоколо; гущер се слънчеви бани на скала. След около три мили и половина равна и лесна разходка по бистър, бълбукащ поток, пътеката стана стръмна и тясна. Бърках нагоре-нагоре-нагоре, докато накрая преминах прореза - точка, която ви позволява да погледнете в друга част на каньона - и седнах да си почина. Събух ботушите и си направих масаж на краката. Този път гледката не беше през равнина, а към стръмните и пресечени стени от другата страна на каньона.

Мястото беше огромно. Обширно. И - макар и само на няколко мили от пътеката - дистанционно. Седейки там, се чувствах малка. Сам. И изведнъж: ужасен.

Сякаш мащабът на мястото беше твърде голям; усещането за време, необходимо за изграждането му, твърде огромно; броят на съществата, които са живели и умрели при създаването му, е твърде невероятен. С надигаща се паника заглуших ботушите си и се върнах по пътя, по който бях дошъл.

Това преживяване на възвишеното ли беше? Замайване от неразбираемите пропорции на природата? Степен на страхопочитание, толкова голяма, че ме накара да се смущавам? Мисля, че беше. Въпреки че не бях очаквал да се случи - нищо подобно не ми се беше случвало досега - може би това беше, за което бях дошъл.

Същата нощ се събудих около 3 часа сутринта и излязох от палатката. Brrr. Студ. Небето беше чисто и пълно със звезди, но въздухът имаше мастилено качество, тъмнината около мен беше непроницаема без фенерче. За момент над мен пламна една падаща звезда. Докато стоях по склоновете на този древен риф, тишината беше дълбока, нарушавана само от далечния вой на койот.





^